Les Missions de Basse-Californie

L’histoire de la Basse-Californie a des racines anciennes, elle est étroitement liée à la colonisation par les missionnaires, premièrement les Jésuites, puis les Franciscains et les Dominicains.

C’est une histoire de résistance et de détermination des peuples indigènes de Basse-Californie (Cochimi, Guaycura et Pericu) et comme dans toutes les colonisations, elle a son côté sombre.

La colonisation de Basse-Californie

En janvier 1633, le gouvernement espagnol entreprit une expédition vers la Basse-Californie, avec trois navires et 200 hommes, dirigée par le Gouverneur de Sinaloa, Isidro de Atondo y Antillón et accompagnée par le père jésuite Eusebio Kino.

Les bateaux accostèrent à l’endroit qui allait plus tard devenir La Paz.

La première installation à La Paz fut rapidement abandonnée en raison de l’hostilité de la population locale.

Plus tard, ils renouvelèrent leur tentative près de Loreto mais échouèrent à nouveau.

Kino et Atondo y Antillón retournèrent sur le continent où ils furent les premiers à créer des missions dans le nord-ouest.

L’histoire des missions jésuites en Basse-Californie

C’est en 1695 qu’un autre père jésuite, nommé Juan María Salvatierra, réussira finalement à établir de façon permanente une colonie espagnole à Loreto. La mission de Notre Dame de Loreto devint rapidement la capitale administrative et religieuse de la péninsule.

À partir de là, d’autres jésuites vinrent prêcher et travailler dans cette région, créant un total de 23 missions au cours des 70 années qui suivirent.

En plus de la religion, des palmeraies et de la culture de fruits, les Jésuites, malheureusement, apportèrent des maladies en Basse-Californie auxquelles les indigènes n’avaient jamais été exposés. En 1767, en effet, des épidémies de variole, de peste, de typhoïde, de rougeole et même de maladies vénériennes décimèrent la population. Sur 48 000 habitants, seuls 8 000 survécurent.

L’intervention du gouvernement espagnol et l’arrivée des Franciscains.

Alors que le déclin de la population menaçait la survie et le but des missions, ce fut le gouvernement espagnol qui mit fin aux efforts des jésuites. Les pères jésuites semblaient avoir accumulé une fortune et devenaient très puissants. Lorsque le pouvoir revint directement au gouvernement espagnol, le roi Carlos III expulsa les religieux de la péninsule mexicaine, en les menaçant avec des armes et ils furent rapatriés en Espagne.

Plus tard, les Franciscains arrivèrent sous l’autorité directe de Don Junípero Serra. Ils consolidèrent certaines missions, en fermèrent d’autres et fondèrent les leurs, telles que celle de San Fernando Velicata.

Le père Serra reçut de nouvelles affectations du gouvernement espagnol, et ensemble avec Gaspar de Portola, partirent vers le nord établir de nouvelles missions en Haute-Californie.

Cet exploit donna lieu à 21 missions en Basse et Haute-Californie et mena à la béatification de Junípero Serra par l’église catholique. Plus tard, en 1772, les Dominicains arrivèrent et au cours des 30 années suivants, ils établirent 9 missions dans la partie nord de la Basse-Californie.

Ils dirigèrent également les missions précédemment fondées par les Jésuites.

Le soulèvement du peuple mexicain

Finalement, en 1810, le peuple mexicain se souleva pour mettre fin à la domination espagnole. Le nombre de jours de gouvernance des missions fut compté. Le Mexique obtint son indépendance en 1821 et, en 1832, après que Baja soit devenue un territoire fédéral, le gouverneur transforma les missions en simples églises paroissiales, mettant fin définitivement au travail missionnaire et au gouvernement de la péninsule par les religieux catholiques.

Ces missions sont encore aujourd’hui des témoins d’une histoire ancienne et ont un attrait particulier. Certaines sont encore en parfait état, d’autres sont abandonnées au milieu du désert et certains aventuriers ou explorateurs continuent à s’y rendre, en empruntant des chemins de terre au milieu de la nature.

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